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Covid-19 et lésions dans le cerveau : ce que l’on sait

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Les études se multiplient pour mieux comprendre comment le SARS-CoV-2 impacte le cerveau des patients. Le point sur les recherches en cours.

On le sait : le Covid-19 est responsable de symptômes spécifiques – difficultés respiratoires, fièvre, toux sèche… Mais des signes d’ordre neurologique ont été également constatés, tels que : maux de tête, délires ou confusions, dysfonctionnement cognitif, fatigue et bien sur, perte de l’odorat (anosmie) et de goût. La maladie pourrait même provoquer des accidents vasculaires cérébraux.
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Dès le mois d’avril dernier, une étude publiée dans la revue spécialisée JAMA Neurology rapportait que, sur 214 patients de Wuhan (Chine) atteints de Covid-19, 36 % avaient des symptômes neurologiques. Parmi ceux-ci : une perte d’odorat, des douleurs nerveuses, des crises convulsives ou encore des accidents vasculaire cérébraux (AVC). Même observation dans le New England Journal of Medicine où des médecins de Strasbourg notaient que, sur 58 patients atteints de Covid-19, 40 présentaient une agitation anormale, 26 souffraient de confusion mentale, et environ un tiers présentaient une désorientation, une inattention ou encore des mouvements mal contrôlés.

Les investigations sont en cours pour mieux identifier et comprendre ces atteintes neurologiques. Une récente étude (décembre 2020) menée par des chercheurs des National Institutes of Health (NIH, Etats-Unis) et publiée dans The New England Journal of Medicinefait le lien entre l’infection par le SARS-CoV-2 et la possibilité de lésions et d’inflammation des vaisseaux sanguins dans le cerveau. Les chercheurs ont étudié les échantillons de tissu cérébral de 19 patients décédés du Covid-19. « Nous nous attendions à voir des dommages causés par un manque d’oxygène mais nous avons vu des dommages généralement associées aux accidents vasculaires cérébraux et maladies neuro-inflammatoires », note l’une des auteurs. De plus, les chercheurs n’ont observé aucun signe d’infection dans les échantillons. « Nos résultats suggèrent que les dommages constatés n’ont peut-être pas été causés par le SRAS-CoV-2 infectant directement le cerveau », conclut la scientifique.
Confusion mentale, délires…

Selon le Centre de contrôle et de prévention des maladies, le Covid-19 pourrait également avoir des conséquences neurologiques chez les malades, caractérisées par une sorte de « brouillard mental ».

Une étude, publiée sur le Jama network, avait confirmé cette atteinte cérébrale. Les chercheurs de l’Université du Massachusetts, qui ont dirigé cette étude incluant 817 patients atteints de COVID-19, laissent entendre que chez les seniors de plus de 65 ans, l’un des symptômes précoces du Covid-19 pourrait être un délire ou une confusion mentale. Plus de 28% de ces patients ont en effet montré des signes de délire, bien avant la toux ou les atteintes respiratoires.

« Le délire – ou encore la confusion, la désorientation, ou tout autre changement cognitifs – peut être un signe commun d’infection chez les personnes âgées, dont le système immunitaire réagit différemment aux virus et aux bactéries » expliquent les médecins qui suggèrent d’ajouter ce symptôme à la longue liste des symptômes du Covid-19.
Le cerveau vieillit de 10 ans

De leur côté, les chercheurs de l’Imperial College de Londres ont analysé les résultats des tests cognitifs de 84 285 personnes ayant contracté le Covid-19 ou suspectées de l’avoir contracté. Ces tests ont été mis au point pour surveiller l’évolution des patients atteints de la maladie d’Alzheimer. Les résultats de cette étude, dirigée par le Pr Adam Hampshire, du laboratoire des sciences du cerveau de l’Imperial college, indiquent que les malades ayant souffert d’une forme grave du Covid-19, « obtiennent de moins bons résultats aux tests cognitifs dans plusieurs domaines que ce à quoi on pourrait s’attendre compte tenu de leur âge ». Une baisse de performance équivalente à un vieillissement du cerveau de 10 ans.
Le coronavirus atteint-il vraiment le cerveau ?

Le coronavirus peut-il vraiment atteindre le cerveau ? Ça n’a rien d’impossible. Durant l’épidémie de Sras (également provoquée par un coronavirus, en 2002), des scientifiques étaient parvenus à démontrer que des particules du virus pouvaient migrer jusqu’au cerveau. Dans le cas du syndrome respiratoire du Moyen-Orient (un autre membre de la famille des coronavirus, responsable d’une épidémie en 2012-2017), le virus a même été détecté chez des souris au niveau neurologique… sans être présent dans les poumons !

Comment expliquer ces atteintes neurologiques ? L’hypothèse actuellement retenue par les chercheurs est celle de l’orage de cytokine. En clair : face à l’infection par le Sars-Cov-2, le corps déclencherait une réaction de défense disproportionnée : trop extrême, celle-ci pourrait entraîner une « surchauffe » du cerveau… et des symptômes neurologiques spécifiques.

En avril dernier, le Pr Salomon pointait trois pistes. Parfois, « le virus attaque le cerveau, même si ce n’est pas aujourd’hui démontré », parfois il y a une irritation du cerveau » par « franchissement du virus de la barrière osseuse entre fosses nasales et cerveau » et enfin il peut y avoir « des modifications de la circulation vasculaire cérébrale ».
Coronavirus et cerveau : le conseil des experts

« La vieille idée selon laquelle il ne faut se rendre à l’hôpital que si on est à bout de souffle n’est sans doute plus valable » affirme Andrew Josephson, chef du département de neurologie à l’université de Californie San Francisco (aux États-Unis). « Si vous vous sentez confus, si vous avez des problèmes pour réfléchir, ce sont de bonnes raisons de consulter un médecin. »

En effet : au-delà du coronavirus, une confusion mentale, une désorientation, une agitation anormale, des vertiges qui ne « passent » pas, des convulsions ou encore des douleurs nerveuses (fourmillements, décharges électriques…) peuvent trahir la présence d’une méningite ou encore d’un accident vasculaire cérébral. Conclusion : dès les premiers symptômes, on appelle les secours – 15 ou 112 sur le téléphone !

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